Siamo nei terribili anni della Seconda Guerra Mondiale. Primo Levi era un chimico di Torino di origini ebree e si alle˛ con i partigiani della Valle d'Aosta per combattere il fascismo di Mussolini;  Primo Levi scrisse il libro "Se questo Ŕ un uomo" a Torino dopo essere tornato da Auschwitz. Venne catturato dalla Milizia Fascista il 13 dicembre 1943. Aveva 24 anni, era ebreo e da 4 anni viveva soggetto alle leggi razziali tedesche. Come ebreo venne catturato e inviato a Fossoli, presso Modena, dove un vasto campo andava raccogliendo le persone non gradite al neo-governo fascista. Quando arriv˛, gli ebrei erano 150 circa, ma in poche settimane raggiunsero il numero di 600. Si trattava di intere famiglie giunte lý per diversi motivi: alcune erano state catturate dai tedeschi, altre si erano consegnate spontaneamente per non andare contro la legge, per non abbandonare amici... Il 20 febbraio alcune SS ispezionarono il campo e il giorno seguente Levi seppe che l'indomani tutti gli ebrei sarebbero partiti per Auschwitz: allora un nome privo di significato. Il viaggio fu lungo e molto faticoso, il treno viaggiava lentamente, con lunghe soste snervanti; tutti soffrirono la fame, la sete, l'insonnia e la fatica. Arrivati a destinazione scesero coi bagagli e dopo aver risposto ad alcune domande da parte dei tedeschi furono divisi: donne e uomini, vecchi e giovani, sani e malati, madri e figli. Levi venne assegnato al gruppo degli uomini validi per lavorare nel Reich e da quella notte non rivide pi¨ donne, bambini e anziani.  Dopo un po' di tempo venne trasferito in un posto nuovo sul cui ingresso si leggeva "il lavoro rende liberi".
Primo Levi ed alcuni compagni furono condotti in una camera vasta e umida, si dovettero spogliare, fare un fagotto con le loro vesti e donarle ad un SS; in seguito vennero rasati e dovettero indossare pantaloni e camicia a righe.
Ad un certo punto videro un deportato che parlava l'italiano, tutti gli fecero delle domande e lui spieg˛ loro che si trovavano a Monowitz, vicino ad Auschwitz, in un campo da lavoro in cui tutti i prigionieri lavoravano in una fabbrica di gomma chiamata Buna. Dopo aver fatto la doccia ed essere stati disinfestati vennero tatuati sul braccio sinistro con un numero personale. Levi era il 174517. Poco per volta l' autore capý di trovarsi in una specie d'inferno e scoprý che il campo era diviso in 60 baracche di legno chiamate Block di cui 10 in costruzione, in pi¨ in alcuni blocks erano riservati a scopi particolari, come le docce, l'infermeria, le cucine... I comuni blocks di abitazione erano divisi in due stanze: in una viveva il capo baracca e nell'altra c'era il dormitorio con 148 cuccette a tre piani divise da tre corridoi, queste erano composte da una tavola di legno, da un sacco di paglia e da due coperte ciascuna. Gli ospiti nel campo erano divisi in tre categorie: i criminali, che oltre al numero portavano un triangolo verde; i politici con un triangolino rosso e gli ebrei con la stella ebraica, rossa e gialla. Levi impar˛ presto a sbrogliarsi e a cercare di ottenere il massimo da tutte le situazioni. Il lavoro era un insieme di leggi, problemi e difficoltÓ.
I prigionieri erano divisi in 200 Kommandos, ciascuno con un compito ben preciso. Il lavoro era molto duro, solitamente si trattava di trasportare materiali molto pesanti.
L' orario variava in base alle stagioni. La vita nel campo era dunque questa: uscire, rientrare, lavorare, dormire, mangiare, ammalarsi, guarire o morire. E tutto questo fino a quando? Questa era la domanda che si facevano tutti i poveri ebrei ed internati.
Dopo alcuni giorni di trasferimenti Levi venne assegnato al block numero 30; tutte le mattine si alzava, correva al lavatoio che era sempre molto affollato, mangiava la sua misera razione di pane e andava al lavoro. Un pomeriggio, per˛, mentre trasportava un pezzo di ghisa ebbe un incidente e si tagli˛ il piede sinistro. La ferita non era grave, ma comunque and˛ in infermeria, ka-be; qui venne visitato numerose volte e dopo venti giorni circa fu dimesso. Lui avrebbe preferito stare di pi¨ in ka-be perchŔ non si doveva lavorare, si mangiava abbastanza bene e non faceva freddo. Fece molte conoscenze, l'autore racconta nel libro in particolare di quattro persone che, grazie alle loro capacitÓ, riuscirono a scappare dalle atrocitÓ tedesche. Il kommando 98 avrebbe dovuto essere un reparto per specialisti: chimici. Quando questo fu costruito e aperto una SS annunci˛ la mancanza di chimici ben preparati. Primo Levi era uno di questi quindi diede un esame per tentare di salvarsi diventando uno specialista.
Nell' ottobre 1944 ci furono le selezioni: i sani al lavoro e i deboli e malati nelle camere a gas; l' autore riuscý a salvarsi e, nel novembre con il suo amico Alberto ed altri 16, iniziarono a svolgere un nuovo lavoro con la finilbeta. Arrivarono tre addetti ai laboratori chimici, ed egli fu uno di questi. Il laboratorio era simile quello vecchio in cui aveva lavorato: pulito, riscaldato, comodo, con tre lunghi banconi e numerosi oggetti utili per gli esperimenti. L' 11 gennaio 1945 lo scrittore si ammal˛ per scarlattina e fu ricoverato per la seconda volta in ka-be; i russi erano ormai vicini, il campo venne evacuato e il 18 gennaio 1945 i sani partirono in cerca della libertÓ; tutti i moribondi morirono nel giro di poco tempo. Levi ed altri ammalati riuscirono a sopravvivere perchŔ trovarono cibo e oggetti utili tra le macerie del campo e le scatole che i nazisti avevano lasciato. Nella loro baracca erano in 11 e proprio mentre Levi e Charles, un suo compagno, trasportavano il primo cadavere del gruppo videro arrivare a cavallo quattro russi, i loro liberatori.